• Close ×
  • Merrill J. Fernando, een leven in thee

    dilmah

    Merrill J. Fernando werd in 1930 geboren in een plattelandsgezin uit de middenklasse in het dorpje Pallansena in het Zuidwesten van Sri Lanka. Na zijn opleiding aan het Maris Stella College in Negombo, verhuisde hij op zoek naar betere vooruitzichten naar de hoofdstad Colombo. Hij wilde professioneel theeproever worden, toen nog het domein van Britse expats, die hun ambacht streng bewaakten. Merrill had het geluk geselecteerd te worden voor van de eerste lichting Ceylonezen (Sri Lanka heette toen nog Ceylon) die hun theetraining kreeg in Mincing Lane, Londen, destijds het mekka van theeproevers.

    In Mincing Lane werd Merrill zich bewust van de oneerlijke verdeling binnen een bedrijfstak waar zijn land zwaar op leunde, en die werd uitgebuit door grote multinationals. Thee, een kant-en-klaar product dat in Sri Lanka met de hand werd geplukt en geproduceerd volgens een traditioneel en artistiek proces, werd als grondstof verhandeld en tegen bodemprijzen naar Europa verscheept, waar de waardetoevoeging – branding en verpakking – plaatsvond.

    Dit betekende dat de producent slechts een fractie van de winsten uit de verkoop van Ceylonthee ontving, terwijl de tussenhandelaren – voornamelijk een handjevol grote bedrijven – disproportioneel profiteerden. Het bestrijden van die ongelijkheid is het vuur dat Merrill vanaf zijn 20e al meer dan een halve eeuw drijft. Na 38 jaar hard werken richtte hij zijn merk Dilmah op – het eerste theemerk waar de producent het gehele productieproces beheert. Sindsdien heeft hij zich ontpopt als voorvechter van integriteit, kwaliteit, versheid, authenticiteit en ethiek in thee.

    Het kleine, eigenwijze theebedrijfje dat Merrill in 1988 oprichtte om de exploitatie van de gewassen van zijn land door grote handelaren een halt toe te roepen, is vandaag de dag uitgegroeid tot één van de 10 grootste theemerken ter wereld. Toch zegt Merrill dat Dilmah altijd een klein familiemerk zal blijven, omdat het staat voor integriteit – en integriteit in thee vraagt om kwaliteit, toewijding en passie.

    Merrill J. Fernando deelt zijn passie voor thee met zijn zoons Malik en Dilhan, wiens namen in het Dilmah merk zijn verwerkt.  Samen streven ze Merrills visie na om kwaliteit terug te brengen in thee.

    Het verhaal van Merrill J. Fernando is opmerkelijk, het is een illustratie van de uitbuiting die vaak voorkomt bij industrieën die worden gedomineerd door grote bedrijven. Ook laat het de kracht zien van eerlijke en rechtvaardige handel, die een einde kan maken aan de armoede in minder ontwikkelde landen. Merrills liefde voor thee inspireerde hem tot innovaties op drie belangrijke gebieden: hij lanceerde het eerste theemerk waarbij de producent tevens eigenaar is, hij pionierde het concept van ‘single origin’ – onvermengde thee afkomstig uit één land – en hij introduceerde het vers verpakken van de thee op de plaats waar het geplukt is.